Met de rolstoel de wereld rond

Reisbureau voor toeristen met beperkingen

Ja, ze zijn gebonden aan hun rolstoel. Al verschillende jaren. Maar dat houdt Kristof Steegmans en Jenny Van Landeghem niet tegen om avontuurlijk op reis te gaan. “Reizen is gewoon genieten, beleven en ontspannen. Daar hoeft een fysieke beperking niets aan te veranderen.”

Het is intussen 23 jaar geleden dat Kristof Steegmans een ongelukkige duik in het water maakte, waardoor hij als jongvolwassene in een rolstoel belandde. “Dat voorval veranderde mijn leven. Tegelijk wilde ik de wereld blijven ontdekken.” Eerst reisde Kristof met familie en vrienden naar traditionele vakantiebestemmingen. Maar het kriebelde om op eigen benen te staan en om verder te gaan, naar Zuid-Amerika en Afrika.

Van reiziger naar reisbureau

Zo gedroomd, zo gedaan. Kristof begon zijn zoektocht naar informatie over toegankelijk reizen. Maar veel brochures en sites bleken niet up-to-date en nergens vond hij een overzicht. Kristof Steegmans: “Toegankelijkheid betekent meer dan een bereikbaar hotel. Het gaat om comfortabel transport, om een toegankelijk verblijf, om extra hulpmiddelen en om medische ondersteuning.” Uiteindelijk zocht Kristof alles zelf uit. Zijn expertise groeide met de dag en werd een businessopportuniteit. Begin vorig jaar werd WeTravel2 boven de doopvont gehouden. ‘Travel Without Limits’, lees je op de site: reizen zonder grenzen. Drie woorden die perfect vertellen waar Kristofs initiatief voor staat. “Wij bieden toegankelijke reizen aan op maat van mensen met een fysieke beperking die zorgeloos met hun partner, vrienden of familie op vakantie willen gaan.”

 

Avontuur op maat

“Tenerife, Gran Canaria, Zuid-Spanje, Aruba, Curaçao, Mexico en Kenia.” Jenny Van Landeghem was opgetogen toen ze de brochure van WeTravel2 de eerste keer las. Jenny heeft MS en kan niet zonder haar rolstoel. Tegelijk kan ze zich geen leven zonder verre reizen voorstellen. “Reizen maken je groter en sterker. MS of niet, ik wil nog steeds de wereld rondtrekken en die ervaringen met mijn dochter delen.” Maar als persoon met een beperking vindt Jenny het moeilijk om zelf een verre reis uit te stippelen. “Je kent het land en de gewoonten niet, je weet niet of de info die je krijgt juist en volledig is. Groepsreizen vind ik dan weer te veel voorgekauwd. WeTravel2 leek het perfecte alternatief.” Dus trokken Jenny en haar dochter vorig jaar op safari naar Kenia. “Een absoluut avontuur, op onze maat. Doordat Kristof zelf in een rolstoel zit, weet hij perfect wat je nodig hebt en dat schept vertrouwen.”

Gewoon

Kristof begrijpt wat Jenny bedoelt. “Als persoon met een beperking ben je niet geneigd je hele situatie aan een wildvreemde uit te leggen. Tenzij je het gevoel hebt dat die weet waarover je spreekt en je misschien kan helpen.” Daarom zette WeTravel2 onlangs samen met Toerisme Vlaanderen een sensibiliseringscampagne op voor reisagenten. “Het is de bedoeling om hen meer bewust te maken van de noden van mensen met een beperking, zodat ze er beter op kunnen inspelen.” Wat Jenny ook zalig vond aan de trip door Kenia, is dat ze als een ‘gewone’ reiziger werd behandeld. Kristof knikt: “Mensen met een fysieke beperking hebben hier en daar extra begeleiding nodig. Maar daar wil We- Travel2 niet op focussen. We staan voor positivisme en dynamiek, voor ‘gewoon’ reizen met familie en vrienden. Zolang de mensen er zelf op uit willen trekken, kunnen we hen verder helpen.”

Kip of ei

‘Zelf willen’, daar draait het voor Jenny ook een stuk om. “De invulling van je reis hangt niet alleen van de anderen af. Je moet ook zelf het lef hebben om de vertrouwde paden te verlaten.” Volgens Kristof blijft het gebrek aan informatie een belangrijk obstakel. “Mensen weten niet wat er allemaal kan en durven daardoor vaak niet verder te denken. Veel luchthavens en vliegtuigmaatschappijen hebben bijvoorbeeld wel degelijk richtlijnen over de ontvangst en de begeleiding van mensen met een fysieke beperking. Alleen wordt er zo weinig naar gevraagd dat ze er zelf ook niet uitgebreid over communiceren. Zo beland je in een verhaal van de kip of het ei met gedeelde verantwoordelijkheid: van de reissector en van de mensen met een beperking.”

 

De zorgsector informeren

WeTravel2 probeert de reissector te mobiliseren om meer over reizen met een fysieke beperking na te denken en te communiceren. Om de klanten te overtuigen mee te gaan, doet Kristof een beroep op zijn eigen ervaring en op pioniers zoals Jenny. Maar daar stopt het niet. “Eigenlijk kijken we ook naar advies- en hulpverleners uit de zorgsector. Zij hebben met hun patiënten een unieke vertrouwensrelatie en weten wat hun noden zijn. Door ook hen te informeren over de mogelijkheden van toegankelijk reizen, kunnen zij hun patiënten inspireren en hen naar de juiste kanalen doorverwijzen.”

Wat de toekomst brengt? Jenny droomt van meer persoonlijke assistentie en hulpmiddelen bij verre reizen. Kristof sluit zich bij haar aan. “Er bestaan vandaag al verschillende hulpinstrumenten. Het Vakantieparticipatiefonds past bij voor wie het financieel moeilijk heeft, medische zorg wordt deels door de mutualiteit betaald, assistentie soms met het PAB-budget. Maar andere hulpmiddelen zoals aangepaste transfers, een douchestoel, een tillift of een scooter betaal je nog steeds uit je eigen zak. Wat extra overheidssteun zou meer mensen met een fysieke beperking de kans geven om zorgeloos de wereld te ontdekken.”

Foto's
Jan Locus